viernes 14 de mayo de2021

Cómo es “el glaciar del juicio final” de la Antártida y por qué esta amenaza preocupa a los científicos
El submarino no tripulado Ran en el glaciar Thwaites, famoso por ser llamado "el glaciar del juicio final" (Web)
Por las redes

Cómo es “el glaciar del juicio final” de la Antártida y por qué esta amenaza preocupa a los científicos

Los últimos datos del subsuelo del glaciar Thwaites, conocido por su potencial aporte a la subida del mar, fueron obtenidos gracias a la tarea del submarino Ran.

Cómo es “el glaciar del juicio final” de la Antártida y por qué esta amenaza preocupa a los científicos
El submarino no tripulado Ran en el glaciar Thwaites, famoso por ser llamado "el glaciar del juicio final" (Web)

Científicos accedieron a los primeros datos del subsuelo del glaciar Thwaites, más conocido como “el glaciar del juicio final” de la Antártida debido a su potencial aporte a la subida del mar.

Con la ayuda del submarino no tripulado Ran, que se abrió paso bajo el frente del glaciar, los investigadores realizaron una serie de nuevos descubrimientos, que fueron publicados en la revista Science Advances.

Los especialistas indicaron que el suministro de agua caliente al glaciar es mayor de lo que se pensaba, lo que hace temer un derretimiento más rápido y una aceleración del flujo de hielo.

El Thwaites es especialmente sensible a las corrientes oceánicas cálidas y saladas que se abren paso por debajo de él. Este proceso puede provocar un deshielo acelerado en el fondo del glaciar y el movimiento hacia el interior de la llamada zona de encallamiento, el área donde el hielo pasa de descansar en el lecho marino a flotar en el océano. 

El Thwaites es sensible a las corrientes oceánicas cálidas y saladas que se abren paso por debajo de él - Aleksandra Mazur/ University of Gothenburg, Sweden

Debido a su ubicación inaccesible, lejos de las estaciones de investigación, en una zona que suele estar bloqueada por el grueso hielo marino y muchos icebergs, hubo una gran escasez de mediciones in situ de esta zona. Esto significa que existen grandes lagunas en el conocimiento de los procesos del límite hielo-océano en esta región.

La profesora Karen Heywood, de la Universidad de East Anglia (Reino Unido), explicó en un comunicado: “Esta era la primera incursión del Ran en las regiones polares y su exploración de las aguas bajo la plataforma de hielo fue mucho más exitosa de lo que nos habíamos atrevido a esperar. Tenemos previsto ampliar estos emocionantes hallazgos con nuevas misiones bajo el hielo el año que viene”.

En el estudio en cuestión, los investigadores presentaron los resultados del sumergible que midió la fuerza, la temperatura, la salinidad y el contenido de oxígeno de las corrientes oceánicas que pasan por debajo del glaciar. 

De esta forma, los investigadores descubrieron que existe una conexión profunda hacia el este a través de la cual fluyen las aguas profundas de la bahía de Pine Island, una conexión que antes se creía bloqueada por una cresta submarina.

El grupo de investigación también midió el transporte de calor en uno de los tres canales que conducen el agua caliente hacia el glaciar Thwaites desde el norte.

“Los canales por los que el agua caliente accede y ataca a Thwaites no los conocíamos antes de la investigación. Utilizando los sonares del barco, anidados con la cartografía oceánica de muy alta resolución del Ran, pudimos descubrir que hay caminos distintos que el agua toma para entrar y salir de la cavidad de la plataforma de hielo, influenciados por la geometría del fondo oceánico”, explicó Alastair Graham, de la Universidad del Sur de Florida (Estados Unidos).

Según rescató Europa Press, el valor medido allí (0,8 TW) corresponde a una fusión neta de 75 km3 de hielo al año, que es casi tan grande como la fusión basal total de toda la plataforma de hielo. Aunque la cantidad de hielo que se funde como consecuencia del agua caliente no es mucha en comparación con otras fuentes de agua dulce mundiales, el transporte de calor tiene un gran efecto a nivel local y puede indicar que el glaciar no es estable en el tiempo.

"El glaciar del juicio final" - Aleksandra Mazur / University of Gothenburg, Sweden

Los investigadores también observaron que grandes cantidades de agua de deshielo fluyen hacia el norte, alejándose del frente del glaciar. Las variaciones en la salinidad, la temperatura y el contenido de oxígeno indican que la zona bajo el glaciar es un área activa hasta ahora desconocida en la que confluyen y se mezclan diferentes masas de agua, lo que es importante para comprender los procesos de fusión en la base del hielo.

Las observaciones muestran que el agua caliente se aproxima por todos los lados a los puntos de pinzamiento, lugares críticos en los que el hielo está conectado al lecho marino y da estabilidad a la plataforma de hielo. El deshielo alrededor de estos puntos de fijación puede provocar la inestabilidad y el retroceso de la plataforma de hielo y, posteriormente, el desprendimiento del glaciar aguas arriba.